Koronavirus je zaustavio gospodarstvo diljem naše planete, no neće zaustaviti nadolazeću svemirsku misiju i lansiranje rovera Perseverance na Crveni planet. Iz NASA-e su ovaj tjedan objavili da nastavljaju s ranije zacrtanim rasporedom aktivnosti, kako bi rover bio spreman za lansiranje u drugoj polovici srpnja ili početkom kolovoza ove godine, pri čemu naglašavaju da su zdravlje i sigurnost svojih zaposlenika stavili na prvo mjesto.

Razlog zbog kojeg NASA ne želi odgoditi lansiranje jest jasan - ako se rover ne lansira do 5. kolovoza, američka svemirska agencija morala bi čekati čak oko dvije godine do novog lansiranja, što bi osim izgubljenog vremena, značilo i gubitak od oko 500 milijuna dolara, što svi žele izbjeći. Zbog toga, usprkos koronavirusu, raketa prema Marsu trebala bi poletjeti između 17. srpnja i 5. kolovoza, a planirano slijetanje je u veljači 2021.

Cilj ove misije je posebno zanimljiv jer, osim što će tražiti dokaze za postojanje života na Marsu u prošlosti, rover bi trebao početi skupljati uzorke s površine koji bi jednog dana trebali završiti za Zemlji. To će biti, dakle, samo prva faza u vjerojatno "najambicioznijoj interplaneratnoj misiji u dosad", komentirali su planove tog projekta na Tech Crunchu. Osim NASA-e, u projekt je uključena i Europska svemirska agencija (ESA), a nakon što rover Perseverance prikupi uzorke s površine Marsa i pohrani ih u posebne cjevaste posude slijedi druga i puno kompleksnija faza misije.

Nova faza uključuje dolazak još jedne svemirske letjelice koja bi trebala biti lansirana 2026. i sletjeti u blizini kratera Jezero 2028., a u kojoj će se nalaziti još jedan rover, kao i još jedna letjelica za polijetanje s Marsa. Naime, plan je da drugi rover pokupi uzorke koje je godinama prije toga prikupljao Perseverance i stavi ih u tu letjelicu, odnosno malu raketu. To bi trebala biti prva letjelica koja će poletjeti s površine Marsa i to prema još jednoj letjelici koja bi je trebala čekati u blizini Crvenog planeta.

One bi trebale uskladiti putanje te bi letjelica koja će kružiti oko Marsa trebala pokupiti manju raketu lansiranu s Crvenog planeta koja će nositi uzorke, nakon čega slijedi put do Zemlje. Ako sve navedeno uspije, a jasno je koliko će trebati uložiti truda i znanja, a bit će potrebno i puno sreće da cijeli projekt uspije, uzorci s Marsa trebali bi stići na Zemlju negdje 2031. godine.

Ovo nije nimalo jednostavan zadatak. Ali moramo ga napraviti što je moguće jednostavnijim ", komentirao je šef NASA-ina programa istraživanja Marsa Jim Watzin.

No postoji mogućnost da uzorci s Marsa na Zemlju stignu puno ranije, zajedno s prvim astronautima koji su bili na Crvenoj planeti. Naime, (pre)ambiciozni plan i velika želja Elona Muska je da već 2024. pošalje prve ljude na Mars, no s obzirom na trenutačnu situaciju teško je povjerovati da će misija na Mars biti dotad spremna, a pitanje je bi li uspio u svom naumu i da nije došlo do kolapsa globalnog gospodarstva zbog koronavirusa.